Movilidad | Artículos | 12 ABR 2002

Del PDA al mini-PC: movilidad sin fronteras

Dispositivos de acceso a servicios móviles
Los ordenadores portátiles en formato de bolsillo están de moda. Mientras que hasta ahora las actividades que podían realizarse con ellos consistían en la gestión de fechas y direcciones, están disponibles ya entornos de oficina completos en ese formato.

Según un estudio de Dataquest, el mercado de los mini ordenadores portátiles está creciendo actualmente a razón de más de un 40% anual. El mercado de los asistentes personales digitales o PDAs, aún reciente, se caracteriza por una extraordinaria diversidad. Además de los diferentes tipos y formatos de dispositivos, la diversidad de sistemas operativos hace aún más difícil la elección.
Respecto a la forma, dominan con claridad los PDAs de lápiz en formato de bolsillo. Esto se debe entre otros motivos a la popularidad del Palm, un dispositivo clásico que ha introducido el boom de los PDAs y ha dominado hasta ahora el mercado con una cuota cercana al 70 por ciento. Como estos dispositivos deben ser lo más ligeros y manejables posible, las categorías inferiores, conocidas también como clase Palm, carecen de teclado. La entrada de datos tiene lugar a través de un lápiz de plástico, de manera que es posible tanto la detección de escritura como un teclado virtual de tamaño mínimo.
El comprador puede elegir actualmente en la categoría Palm entre dos sistemas operativos. Así, diversos fabricantes ofrecen dispositivos compatibles con el sistema operativo Palm OS, mientras que en un segundo nivel se utiliza el sistema PocketPC de Microsoft.
Una segunda categoría de dispositivos la constituyen los PDAs con teclado. Aunque estos son también ligeros y pequeños, ofrecen, al menos de forma adicional, una sensación de PC gracias a su teclado en miniatura. La mayoría de estos dispositivos disponen de pantallas táctiles, que permiten una navegación o entrada de datos mediante lápiz. Los sistemas operativos más importantes en esta categoría son principalmente Windows y el sistema operativo Epoc de Symbian. Aparte de esta clasificación general, existen otros productos “nicho” que no pueden ser clasificados de forma clara y definida. Un ejemplo clásico es el conocido “Communicator” de Nokia, que es al mismo tiempo teléfono móvil, PDA y dispositivo Internet móvil. De hecho, ya han parecido numerosos ejemplos de dispositivos híbridos que marcan el futuro de lo que serán los nuevos PDAs combinación de teléfono móvil y dispositivo “Handheld”.
A diferencia de los ordenadores desktop, el sistema operativo desempeña un papel de menor importancia en los PDAs. Como la utilidad principal de los mini dispositivos continúa concentrándose en funciones estándar como la gestión de fechas y direcciones, sólo rara vez existe una dependencia de determinadas aplicaciones o arquitecturas de software. Además, como los PDAs están prácticamente siempre sincronizados con PCs, su status es más bien el de un accesorio que el de un ordenador autónomo propiamente dicho. Por lo tanto, para el usuario, el cambio del sistema PDA –por ejemplo, de Palm OS a PocketPC– significa simplemente que tiene que sincronizar los datos del antiguo PDA con el PC, para reproducirlos posteriormente en el nuevo PDA.

Palm-OS domina el mercado
Palm OS es actualmente el sistema operativo de mayor difusión. Este sistema ha encontrado una amplia diversidad de usuarios bajo licencia. Un éxito especial ha sido el alcanzado por la empresa Handspring, fundada por los creadores de Palm, Jeff Hawkins y Donna Dubinsky. Desde hace un par de años, sus ordenadores de bolsillo se distribuyen en todo el mundo bajo la marca “Visor”, y han conseguido alcanzar una importante cuota de mercado.
El ordenador de bolsillo Visor ofrece como característica especial un interface de extensión llamado Springboard. Además, otra firma, TRG, ofrece un clónico Palm con interface Compact-Flash. Y también Sony ha comenzado a ofrecer en Japón su propia versión Palm, con capacidad multimedia y un memory-stick. El punto fuerte más importante del sistema operativo Palm-OS es su arquitectura simple y adaptada al hardware.Una ventaja adicional de la plataforma Palm es la gran variedad de software disponible. A través de Internet, los usuarios pueden elegir en un fondo de miles de programas los más apropiados para sus necesidades.
De todas formas, la familia Palm no deja de sentir el paso de los años; las altas cifras de venta no pueden ocultar el hecho de que muchos competidores han llegado a alcanzar un nivel técnico superior. Palm ha comprendido con claridad la urgencia de la situación.

PocketPC
Con el respaldo de todo el poder de la marca Windows, Microsoft intenta por su parte poner pie también en el segmento PDA. Hasta ahora, la empresa de Redmond ha encontrado difícil enfrentarse mediante Windows CE, concebido para dispositivos de bolsillo de todo tipo, al dominio que ejerce Palm OS. El sistema de Microsoft ha sido diseñado de forma modular y con independencia de hardware. En consecuencia, resulta flexible y puede ser utilizado con diferentes procesadores, a diferencia de lo que sucede con Palm OS.
Por otra parte, el alto consumo de recursos de Windows CE obliga a los fabricantes a utilizar procesadores de alta potencia de megaherzios y por lo tanto de alto consumo de corriente, el máximo está actualmente en el iPaq de Compaq. Este modelo representa así el PDA de pantalla en color más rápido y también el de menor tamaño. Sin embargo, las pantallas en color presentan el inconveniente de su elevado consumo de corriente, por lo que muchos dispositivos deben ser recargados después de un periodo de entre dos y diez horas.
Con el desarrollo de PocketPC, Microsoft resolvió muchos de los problemas del sistema operativo Windows CE. No sólo ha mejorado la facilidad de manejo, sino que también el funcionamiento, que hasta ahora resultaba difícil, ha sido mejorado mediante una serie de optimizaciones de la codificación. Microsoft ofrece ahora también a los dispositivos PDAs versiones de algunos de sus productos para PC más importantes. Así, versiones de bolsillo de Word y Excel ofrecen a estos dispositivos un cierto sabor Office, aunque sólo sea en forma de elementos añadidos. De igual forma, el Pocket Internet Explorer ofrece una sensación previa de cómo será a corto plazo el acceso a Internet en las correspondientes redes móviles de banda ancha.

Symbian; el tercero en discordia
En el triunvirato de los principales sistemas PDA del mercado falta aún mencionar Epoc. Epoc fue desarrollado inicialmente por la empresa británica Psion, pionera en dispositivos Handheld, que ha proseguido el desarrollo y ha atraído a su ámbito a numerosos fabricantes, como Motorola, Nokia, Ericsson y Matsushita. Epoc es similar en modularidad y flexibilidad a Windows CE, e igualmente amplia es su área de aplicación. Algunos fabricantes de teléfonos móviles están desarrollando ya la próxima generación de móviles, los “smart phones” similares a PDAs, sobre la base de Epoc. Los puntos fuertes más importantes de Epoc son su excelente tecnología, su arquitectura simple y funcional y las grandes comunidades de desarrolladores de aplicaciones.
Además, Epoc, a diferencia de sus competidores, soporta ya a nivel de sistema operativo una amplia variedad de estándares de comunicación y estándares Internet, incluyendo navegador

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