Michael Saylor, Presidente y CEO de MicroStrategy

"ROLAP es el futuro de las herramientas de soporte a la toma de decisiones"

Michael Saylor fundó MicroStrategy en 1989 con tan solo 24 años. Desde entonces, esta empresa desarrolladora de herramientas de soporte a la toma de decisiones ha mantenido un crecimiento anual del 100% en su facturación y siete años consecutivos de beneficios. Michael Saylor, premiado recientemente como mejor empresario del año por KMPG Peat Marwick, explica en esta entrevista las claves de su empresa en el mundo del data warehouse. Pionera en sistemas ROLAP (Relational on-line Analytical Processing), MicroStrategy cree que la Web revolucionará este mercado. Para ello, la compañía ha presentado DSS Web, un interfaz que permite acceder a los data warehouses a través de la WWW.

Desde su creación MicroStrategy ha tenido un crecimiento anual de las ventas del 100%. ¿Cuál es la clave de este incremento?

- Desde el principio tuvimos la intención de hacer algo significativo como es el proporcionar sistemas de ayuda en la toma de decisiones y eso no se podía hacer sin crecer. La razón de este gran crecimiento es que adoptamos una filosofía de contratación de personas quizá sin mucha experiencia, pero desde luego capacitadas y con ganas de invertir en el crecimiento de la compañía. Debido a que realizamos fuertes inversiones desde el comienzo, fuimos capaces de obtener estas cifras. Además, nunca tuvimos la intención de crecer simplemente para repartir beneficios.

Siguiendo esta línea de crecimiento, ¿cuáles son las perspectivas para este año en términos de facturación?

- En 1997 esperamos obtener 50 millones de dólares de facturación.

¿Cuál ha sido el impacto de la explosión del data warehouse en el mercado de sistemas de soporte a la toma de decisiones?

- Antes de 1993 la mayor parte de estos sistemas se construían en bases de datos muy pequeñas. El tipo de soporte a la toma de decisiones era el basado en EIS (Executive Information Systems), que limitaba bastante la realización de preguntas complejas. En 1992-93 se comenzó a mostrar interés por el data warehouse, puesto que permitía dar respuesta a este preguntas mucho más complejas sobre el mercado, marketing, etc...El precio/rendimiento de estas grandes bases de datos bajó drásticamente, lo que convirtió al data warehouse en algo popular. En 1996 vimos su explosión y ahora hay una generalización de su implementación en las grandes corporaciones. El resultado para el negocio de soporte a la toma de decisiones es que ahora somos capaces de suministrar herramientas que permiten contestar cualquier consulta, por compleja que sea, a partir de los datos existentes. Y antes, muchas de estas preguntas no tenían respuesta. Por eso la explosión del data warehouse ha extendido el mercado de los sistemas de soporte a la toma de decisiones.

MicroStrategy ha sido pionera en ROLAP (Relational on-line Analytical Processing). ¿Cuáles son los beneficios de ROLAP comparado con las tradicionales tecnologías OLAP?

- El OLAP clásico descansa en la extracción de datos y su compilación en una estructura cúbica, normalmente en un cubo multidimensional. Teóricamente, si se quieren preguntar cuestiones multidimensionales se necesita una base de datos multidimensional, pero esta concepción es completamente errónea. En su momento tuvo sentido porque las bases de datos relacionales no trabajan muy bien, por lo que se buscaban estas estructuras de datos multidimensionales para superar las limitaciones de las bases de datos relacionales. Pero lo cierto es que durante los últimos cinco años las bases de datos relacionales han mejorado y no es necesario realizar el almacenamiento en una base de datos multidimensional. Y debido precisamente a esta evolución de las bases de datos relacionales, hemos sido capaces avanzar hacia ROLAP, que permite preguntar cuestiones mucho más complejas que OLAP, sí como filtrarlas y resumirlas de una forma más avanzada. Estos factores permiten determinar el carácter del mercado en el que se mueve la empresa, por lo que es mucho más valioso para los usuarios. En el fondo, ROLAP permite establecer entre los datos corporativos relaciones extremadamente detalladas.

¿Cuáles son las bases tecnológicas de la arquitectura ROLAP de MicroStrategy?

- Para proporcionar ROLAP hay que comenzar almacenando los datos en una base de datos relacional. A partir de ahí ofrecemos drivers de alto rendimiento que generan llamadas SQL altamente sofisticadas contra la base de datos relacional. Se puede hablar de esto como un compilador SQL a través de múltiples plataformas. La base de datos relacional es vista como una estructura multidimensional utilizando Metadata y una herramienta denominada DSSArchitect. También ofrecemos una herramienta de administración, y encima de todo esto tenemos un servidor que recoge todas las cuestiones y las contesta siguiendo un orden de prioridades, lo que se traduce en un mayor rendimiento. Luego contamos con múltiples interfaces para la construcción de aplicaciones. En Windows ofrecemos DSSAgent, el API OLE DSSObjects y, para la WWW, DSSWeb. Es una arquitectura optimizada para permitir a los usuarios la utilización de cualquier tipo de estructura de datos y cualquier tipo de interfaz.

Según la visión de MicroStrategy, ¿ROLAP es el futuro de los sistemas de soporte a la toma de decisión?

- Sí, creemos que ROLAP es el futuro de las herramientas de soporte a la toma de decisiones, porque si se quiere soportar el mayor número de usuarios y el mayor tipo de cuestiones no se puede hacer sin una base de datos relacional y herramientas ROLAP.

Pero lo cierto es que la industria ha tardado en entrar en ROLAP.

- Sí, por eso poseemos dos tercios del mercado. Cuando inventamos este negocio en 1993 la mayor parte de la industria pensó que las bases de datos relacionales para el proceso analítico de transacciones eran una mala idea, por lo que durante dos años no hemos tenido competencia. Entonces era un negocio pequeño, pero éramos conscientes de que cuando explotara el mercado del data warehousing, la tecnología ROLAP explotaría con él. En cambio, muchos de nuestros competidores dejaron pasar este momento. Ahora, nuestros principales competidores son Information Advantage y Platinum. También competimos ocasionalmente con fabricantes de diferentes tipos de herramientas de soporte a la toma de decisiones, con herramientas de consulta como las de la compañía Business Objects y también con herramientas de bases de datos multidimensionales como Arbor.

¿Cuál podría ser el impacto en vuestro negocio de la competencia directa de grandes compañías como Oracle e Informix, que también venden herramientas que compiten como vuestra oferta?

- Informix tiene un producto en este mercado desde hace año y medio, pero no ha tenido mucho éxito porque no corre en otras bases de datos, mientras que nosotros soportamos todas las bases de datos relacionales. MicroStrategy es a las bases de datos relacionales lo que Oracle es al hardware. El éxito de Oracle radica en que permite al usuario elegir el hardware. En nuestro caso, en algunas ocasiones competimos con fabricantes de bases de datos, pero ninguno es lo suficientemente grande como para tener su propio estándar, con la excepción de Oracle, que tiene quizá el 30% del mercado. Y en ese 30% del mercado Oracle tiene dos retos: su producto no ofrece ROLAP y está enfocado a bases de datos más pequeñas. De hecho, las grandes bases de datos Oracle utilizan nuestro software porque es 100 veces más escalable. Supongo que, de todas formas, seguirán mejorando sus productos, pero les llevará tres años o cuatro años situarse a nuestro nivel, y aún así se dirigirán a una parte muy específica del mercado, mientras que nosotros abarcamos la totalidad.

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