Economía digital | Artículos | 01 SEP 2003

¿Dónde está el dinero en Wi-Fi?

Carolina Miyata.
El protocolo tecnológico más de moda hoy 802.11 o lo que es lo mismo Wi-Fi (Wireless Fidelity) por fin responde a una pregunta que al conjunto del sector de telecomunicaciones le venía preocupando (o evitando el momento): dónde está el negocio en Wi-Fi? En el presente artículo intentaremos poner encima de la mesa las variables básicas que definirán la magnitud así como primeros resultados indicando posibles futuras tendencias del sector.

Pero qué es Wi-Fi? Técnicamente se trata de un protocolo de transmisión libre, en la onda 802.11 que permite el acceso inalámbrico desde dispositivos con adaptador preparados a través de la conexión por radio a un punto de acceso (HotSpot públicos, conexiones privadas).
Y por qué es tan relevante Wi-Fi actualmente? Varias razones de diferente índole han posicionado el tema:
~ La masiva adopción de dicho acceso y creación de redes libres realizadas por la comunidad de usuarios de Internet. Desde Nueva York a Zamora.
~ El carácter gratuito de la conexión actual.
~ Representar una simple extensión wireless de una serie de servicios y conectividad ya interiorizada por el usuario, garantizando su éxito.
~ Alta velocidad posible con baja inversión en infraestructuras: algo que recuerda inevitablemente a la experiencia UMTS.
~ Baja importancia de la tecnología per se: esto es, 802.11g. En continua evolución hacia ya los 54 Mbps, la tecnología per se pierde importancia (a diferencia de GSM, etc.) al cubrir necesidades básicas de velocidad y continua mejora estandarizada según el avance de mercado.
~ Estos factores suman una preocupación vital para las operadoras de telecomunicaciones y un debate en segundo lugar: nuevo mercado para las operadoras fijas (conexión última milla en lugares privados, semi-privados y públicos como ámbito rural, por ejemplo) frente a ruptura de modelo de negocio y cuota de mercado de las operadoras móviles. El debate está servido.

Conclusión: el servicio o necesidad/utilidad del mismo ha superado a la tecnología, haciendo lógica su expansión y toma de atención por parte de usuarios y empresas suministradoras. La movilidad, en toda su magnitud, más cerca que nunca.

Hablamos de servicio
La primera lección para un nuevo negocio es conocer si dispone de mercado potencial. Es decir, qué perfiles de usuario o segmentos de población son susceptibles de utilizar estos servicios o pueden estar ya utilizándolos.
En el caso de usuarios Wi-Fi parecen claros 3 nichos fundamentales hoy:
~ Oficina: entornos profesionales que requieren de alta velocidad en la conexión, ubicuidad y sobre todo reducción de costes en la infraestructura. Este foco está siendo esencialmente explorado por telcos e ISP centradas en el acceso a alta velocidad wired o con cables. Más adelante trataremos el tema en su globalidad (Véase “Telcos”).
~ SOHO: entornos domésticos que cuentan con conexión, especialmente ADSL, y comienzan a disponer de varios dispositivos conectados (PC, Portátil, PDA, incluso consolas de juegos).
~ Profesionales en roaming: se trata de una de los grandes éxitos del negocio Wi-Fi. La inclusión del lugar de acceso/facilidad de conectividad como factor determinante a la hora atraer hacia estos tipos de servicios. Cadenas hoteleras como Marriot, restaurantes y demás como StarBucks y los principales aeropuertos se han incorporado a la cadena de valor del mercado de acceso wi-fi junto a ISP u operadoras a la hora de ofrecer calidad y rapidez en la conexión de profesionales movilizados o “en movimiento”. La referencia más cercana a esto consistió en bonos prepago suministrados esencialmente en aeropuertos para la conectividad local o servicios de conexión internacional interminables. La diferencia vital: el precio y la facilidad de activación para conexión.

Las cifras: estimaciones para 2003, 60% de PC que se vendan en 2003 en EE.UU. tendrán conexión inalámbrica Wi-Fi, mientras que el máximo responsable de Palm auguraba en su nueva fase de producto que el 90% de ordenadores de mano en el 2004 dispondrán de dicha capacidad de serie.
En todos los casos es importante destacar que se trata de perfiles de consumidores muy asociados a base instalada previa, a lugar geográfico que incorpora movilidad y a una elección de servicio, no toma de decisión tecnológica. Elementos de éxito para la implantación masiva de un negocio.
Como nuevo e interesante nicho de mercado (una vez saturadas las áreas geográficas tradicionales) aparece:
- Entorno rural: asociado a acceso en entornos públicos, equipado y suministrado por las telcos como infraestructura más barata para introducir el acceso rápido a Internet en lugares rurales.

El negocio
Quienes concretan o protagonizan esta revolución? Requiere analizar una reciente e interesante evolución.
En primera instancia, las empresas asociadas a este mercado han sido esencialmente suministradores de hardware. Esto implicaba, fabricantes de infraestructuras y elementos de red. Hablamos de HP, Cisco, IBM y compañía. Sin embargo, el gran avance se ha producido con la entrada por la puerta grande de Palm y su nuevo dispositivo Tungsten C. El mayor fabricante de dispositivos de mano, centrado en usuario final, hace de la conectividad Wi-Fi de serie, el mayor valor para la supervivencia su producto.
En segundo lugar llegan las telcos de telefonía fijas. Al contrario que las operadoras móviles, donde su política lógicamente ha consistido en evitar este revolución, las fijas han encontrado su nicho rápidamente al cubrir, producto de pago mediante, la última milla de conexión alta velocidad al usuario final. France Telecom, T-Mobile y Telefónica en nuestro país mantienen grandes planes para la expansión de hotspot o puntos públicos de acceso para el suministro masivo de estos servicios comercialmente. Asimismo, este negocio también está dando lugar a nuevos players, PSI especializados en conectividad Wi-Fi como Boingo Wireless o evolución de

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